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#605 - El Problema del Año 2000 -- Parte 2, 01-Jul-1998

Y2K es la abreviación de Year 2000 (Año 2000), un problema de
computadoras que puede afectar tanto la salud ambiental como la humana
en todo país industrializado o en vías de industrialización. Muchas
miles de computadoras actualmente operantes representan el año con dos
dígitos: 25 es 1925, y 98 es 1998. Cuando llegue el 1 de enero del
2000, estas computadoras asumirán que 00 significa 1900, no 2000, a
menos que sus programas sean corregidos. Las computadoras que tienen
este "problema de fecha Y2K" se denominan "no adecuadas al año 2000"
('noncompliant').

Si usted nació en 1935, este año una computadora determinaría que su
edad es 98-35=63. Sin embargo, dentro de dos años la misma computadora
puede determinar que su edad es 00-35=-35. En ese momento puede que la
computadora deje de funcionar, o puede que pase esta información
incorrecta a otros, incluyendo a otras computadoras.

Esto que parece un problema sencillo tiene consecuencias importantes.

La revista BYTE, una publicación técnica sobre computadoras, llama al
problema Y2K "una crisis sin precedente en la historia humana" [1]. La
revista FORTUNE lo llama "la mayor metida de pata en la era de las
computadoras" [2] y dice que puede costar 1 billón de dólares para
arreglarla. (La Guerra de Vietnam costó la mitad de eso, 500 mil
millones de dólares). El Instituto de Investigaciones de la Energía
Eléctrica (Electric Power Research Institute, EPRI) --una asociación
comercial de compañías de energía eléctrica-- dice que el problema Y2K
comenzará a trastornar empresas, incluyendo industrias de energía
eléctrica, un año antes de que comience el nuevo siglo: "Los trastornos
importantes en operaciones técnicas y de negocios podrían comenzar tan
temprano como el 1 de enero de 1999. Casi todas las industrias
resultarán afectadas", dice el EPRI [3].

Si los trastornos no comienzan el 1 de enero de 1999, pueden empezar el
1 de julio de 1999, cuando comience el año fiscal 2000 para 46 de los
50 estados, o el 1 de octubre de 1999, cuando empiece el año fiscal
2000 para el gobierno federal. Pero la mayoría de los problemas
probablemente aparecerán después de la medianoche del 31 de diciembre
de 1999.

Charles Rossetti, comisionado del Servicio de Rentas Internas (U.S.
Internal Revenue Service, IRS), le dijo al diario WALL STREET JOURNAL
el 22 de abril de 1998, que el problema Y2K es un "problema muy, pero
muy serio". "No tiene sentido endulzar el problema", dijo. "Si no
corregimos el problema del cambio de siglo en la fecha, tendremos una
situación de mayor miedo que la típica película de desastres que usted
puede ver un domingo por la noche. Dentro de veintiún meses, podría
haber 90 millones de contribuyentes que no recibirán sus reembolsos, y
un 95% del flujo de rentas de los EUA podría estar amenazado" [4]. El
Sr. Rossetti continuó diciendo que tiene confianza en que estos
problemas no sucederán porque los expertos en computadoras del IRS los
prevendrán. Los críticos del IRS no están tan seguros [5].

Además de las muchas miles de computadoras no adecuadas al año 2000 que
tienen que ser corregidas, existen millones de "sistemas incorporados"
('embedded systems') no adecuados al año 2000 --chips de computadora
incorporados en otros equipos tales como fotocopiadoras, teléfonos,
elevadores, semáforos, plantas generadoras de electricidad y misiles
nucleares-- que también tienen que ser corregidos o cambiados.

El plazo para tener todo corregido --el 31 de diciembre de 1999-- está
sólo a 500 días de ahora y es un tipo de plazo inusual porque no puede
ser ignorado o extendido. La revista FORTUNE reportó el 27 de abril de
1998, que, en promedio, las corporaciones grandes sólo han avanzado un
34% en su trabajo de hacer sus sistemas adecuados al año 2000 [2].

Los organismos del gobierno lo están haciendo sólo un poco mejor. La
Oficina Gubernamental de Contabilidad (Government Accounting Office,
GAO) dijo en marzo de 1998: "Se está acabando el tiempo para solucionar
el problema del Año 2000. Muchas agencias federales no serán capaces de
renovar y probar totalmente todos sus sistemas críticos y pueden
enfrentar grandes trastornos en sus operaciones. Al mismo tiempo, los
sistemas que han sido renovados y probados pueden encontrarse con
problemas Año 2000 no anticipados" [6].

La GAO dio ejemplos de lo que pudiera salir mal:

** El transporte aéreo de la nación puede enfrentar grandes retrasos y
trastornos debido a que las líneas aéreas pueden no ser capaces de
presentar los planes de vuelo a la Administración Federal de Aviación
(Federal Aviation Administration).

** Los contribuyentes pueden no recibir a tiempo sus reembolsos porque
el IRS puede no estar en capacidad de procesar sus pagos de impuestos.

** Los pagos a veteranos y jubilados pueden quedar retrasados o
interrumpidos por el fracaso de los sistemas críticos que sostienen los
sistemas de pagos de beneficios de la nación. [En otras palabras, puede
que las personas no reciban de manera puntual sus cheques del seguro
social o de discapacidad].

La GAO reportó el 10 de junio de 1998, que 24 agencias del gobierno
sólo han avanzado un 40% en el camino a su meta de adecuarse al Y2K
[7]. La GAO dijo que había publicado 40 reportes sobre las computadoras
del gobierno durante los últimos dos años: "El tema en común ha sido
que quedan muchos puntos vulnerables en tratar la disposición que tiene
el gobierno federal respecto al Año 2000, y que se necesita mucha más
acción para asegurar que las agencias federales mitiguen
satisfactoriamente los riesgos del Año 2000 para evitar consecuencias
debilitantes". La GAO concluyó: "Como resultado de los lentos progresos
de las agencias federales, el público se enfrenta al riesgo de que los
servicios críticos puedan ser interrumpidos severamente por la crisis
de computación del Año 2000".

Nadie sabe qué sucederá cuando lleguemos al año 2000. Sabemos que
muchos procesos de producción son dependientes de las computadoras,
especialmente en las industrias de procesos químicos. La revista
FORTUNE dijo recientemente: "La precisión e interdependencia de los
controles de procesos en plantas químicas, por ejemplo, hacen que un
truco fantástico de Rube Goldberg parezca sencillo. Deje que un solo
sensor de temperatura en la compleja cadena de medición de instrumentos
se vuelva loco debido a un problema año 2000, y usted obtendrá un
producto con diferentes ingredientes de los que usted necesita --si es
que se produce" [2].

Incluso el aparato de defensa de la nación podría resultar afectado
adversamente. La GAO reportó el 30 de junio que la Armada de los EUA
está muy atrasada en corregir sus problemas Y2K y concluyó: "El fracaso
en tratar el Problema del año 2000 a tiempo podría degradar severamente
o trastornar el día a día de la Armada y, lo que es más importante, las
operaciones críticas". La GAO dijo que la Armada ni siquiera sabe
cuántas de sus computadoras tienen problemas Y2K, así que no sabe qué
tan grande es la tarea que tiene por delante [8].

¿Por qué es tan difícil este problema que parece tan sencillo? Merrill
Lynch, la empresa de administración financiera, dice que hay cuatro
razones: [9]

1. Omnipresencia: las computadoras que dependen de fechas están
presentes en toda clase de tecnologías --sistemas de producción, equipo
médico, elevadores, interruptores telefónicos, satélites e incluso
automóviles.

2. Interdependencia: las computadoras intercambian información entre
ellas. "Un solo sistema no corregido puede distribuir fácilmente datos
viciados en toda una organización e incluso afectar instituciones
externas", dice Merrill Lynch.

3. Inconsistencia: los lenguajes de computadora no almacenan y usan
fechas de una manera consistente. Las fechas son marcadas, almacenadas
y usadas en diferentes formas de programa a programa e incluso dentro
de un programa individual. Debido a esto, identificar y corregir fechas
requiere una inspección a fondo del código de la computadora, línea por
línea.

4. Tamaño: la mayoría de las grandes corporaciones y oficinas del
gobierno usan miles de programas que contienen millones de líneas de
códigos de computadora. Cada línea del código tiene que ser
inspeccionada manualmente y, si es necesario, corregida.

Existen razones adicionales del por qué este es un problema
particularmente difícil.

** Muchos programas de computadoras de negocios que funcionan en
las "computadoras centrales" más grandes están escritos en un lenguajes
obsoleto llamado COBOL. El COBOL no ha sido enseñado por 10 años, de
manera que hay una escasez marcada de programadores de COBOL [2, 10].

** De hecho, existe una escasez de todos los programadores que trabajan
en problemas Y2K. Swiss Re (una empresa que asegura a compañías
aseguradoras contra grandes pérdidas) dice: "Se necesitaría un total de
más de tres millones de programadores para solucionar el problema [de
fecha] del milenio en los EUA. En realidad existen sólo aproximadamente
dos millones de ellos en este momento" [11].

** Cuando un código de computadora es reescrito, son introducidos
nuevos errores a una tasa promedio de un nuevo error en cada 14 líneas
de código reescrito. De esta manera, incluso un código "adecuado al
Y2K" pudiera no funcionar bien cuando llegue el momento [2].

Debido a esto, pensamos que es razonable concluir que porciones de la
infraestructura crítica de la nación (agua, electricidad,
telecomunicaciones y transporte) pueden ser interrumpidos por un
tiempo --quizás unos pocos días, pero posiblemente más. Los servicios
esenciales del gobierno también pudieran ser interrumpidos.

Podríamos estar completamente equivocados. Sin embargo pensamos que es
sensato esperar lo mejor pero prepararse para lo peor.

Las personas pudieran tomar precauciones para proteger a sus familias.
Ellos necesitan agua, alimentos, techo y una reserva de efectivo [12].
Necesitan registros en papel de cuentas bancarias y pólizas de seguro,
en caso de que se pierdan los registros computadorizados. Pero lo que
es más importante aún, las comunidades tienen que comenzar a pensar
ahora acerca de las maneras de mitigar estos problemas. No todo está
perdido. Muchos problemas pueden ser evitados ahora mediante esfuerzos
centrados. La conciencia acerca del problema es el primer punto. (Una
encuesta reciente de 643 personas encontró que un 38% nunca había
escuchado acerca del problema Y2K. Entre los 400 (un 62%) que HABIAN
escuchado acerca de él, un 80% dijo que pensaba que sería corregido
antes de que llegara el año 2000. Esto contrasta con una encuesta
anterior hecha a ejecutivos de tecnología y negocios, encargados de
corregir problemas Y2K: sólo un 17% de ellos dijo que pensaba que los
problemas serían corregidos antes del año 2000) [13]. Las personas
necesitan ser advertidas.

La acción coordinada es el segundo punto. Las personas necesitan los
recursos para corregir sus propias computadoras [1]. Tercero, las
comunidades tienen que pensar de manera creativa acerca de las formas
para ayudar a quienes son más vulnerables: las personas que dependen de
la seguridad social, los beneficios de veteranos y las pensiones
privadas, por ejemplo. ¿Qué sucederá si sus fondos se retrasan? Los
gobiernos locales, las iglesias y los grupos cívicos podrían comenzar
ahora a reunir a las comunidades para encontrar formas de evitar
problemas serios que pudieran ocurrir. Enfocado de manera adecuada, el
problema Y2K podría convertirse en un catalizador para el crecimiento
positivo de la comunidad y el desarrollo en el mejor sentido de esas
palabras [14].

--Peter Montague (National Writers Union, UAW Local 1981/AFL-CIO)

=====

[1] Edmund X. DeJesus, "Year 2000 Survival Guide," BYTE (July 1998),
págs. 52-62. Buenos sitios web que tratan de este problema incluyen:
;
; ;
; ;
; ; y
.

[2] Gene Bylinsky, "Industry Wakes Up to the Year 2000 Menace," FORTUNE
April 27, 1998, págs. 163-180. Disponible en la web:
.

[3] Ver .

[4] Tom Herman, "A Special Summary and Forecast of Federal and State
Tax Developments," WALL STREET JOURNAL April 22, 1998, pág. A1.

[5] Peyman Pejman, "Industry rep voices doubt over federal 2000-
readiness," GOVERNMENT COMPUTER NEWS June 15, 1998. Ver
try_rep_voices_doubt_over_f.htm> (omita el guión).

[6] Joel C. Willemssen y Keith Rhodes, YEAR 2000 COMPUTING CRISIS:
BUSINESS CONTINUITY AND CONTINGENCY PLANNING [GAO/AIMD-10.1.19]
(Washington, D.C.: General Accounting Office, March, 1998). Disponible
en: .

[7] Joel C. Willemssen, YEAR 2000 COMPUTING CRISIS; ACTIONS MUST BE
TAKEN NOW TO ADDRESS SLOW PACE OF FEDERAL PROGRESS [GAO/T-AIMD-98-205]
(Washington, D.C.: General Accounting Office, June 10, 1998).
Disponible en: .

[8] John B. Stephenson y otros, DEFENSE COMPUTERS; YEAR 2000 COMPUTER
PROBLEMS PUT NAVY OPERATIONS AT RISK [GAO/AIMD-98-150] (Washington,
D.C.: General Accounting Office, June, 1998). Disponible en:
.

[9] Ver .

[10] Rajiv Chandrasekaran, "Older Programmers May Fix Future,"
WASHINGTON POST March 2, 1997, pág. A1. Ver:
mar97/2000.htm> (omita el segundo guión).

[11] Ver .

[12] Ver . Si usted desea que se le envíe por
correo esta información sobre "cómo proteger a su familia", envíenos
$2,00 para cubrir los gastos de copiado y envío; nosotros le enviaremos
27 páginas de información. Por favor, marque su sobre con las siglas
Y2K.

[13] Susan Watson [(508) 935-4190] y Karen Fogerty [(508) 935-
4091], "CIO Magazine Study Shows Many Consumers Clueless About Year
2000 Computer Glitch," nota de prensa con fecha 12 de junio de 1998.
Ver (omita
el guión).

[14] Ver, por ejemplo, el trabajo de Robert Theobald sobre las
respuestas de la comunidad al Y2K:
(omita el
guión).

Palabras claves: computadoras; seguridad de plantas químicas; problema
y2k; merrill lynch; sistemas incorporados; robert theobald; swiss re;
cobol; preparación contra desastres;

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