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#641 - La Guerra Contra el Cancer Continúa, 10-Mar-1999

En 1996 Donna Shalala, Secretaria de Salud y Servicios Humanos de los
EUA, declaró que la guerra contra el cáncer estaba mostrando resultados
finalmente. "Este parece un momento crucial en los 25 años de guerra
contra el cáncer y debería ser un motivo de celebración para todo
estadounidense", dijo [1]. Shalala emitió este dramático
pronunciamiento para subrayar el hecho de que la mortalidad de todos
los cánceres sumados ha disminuido en un 2,6% durante el lapso de 1991
a 1995. Esta fue la primera disminución sostenida desde que el gobierno
comenzó a registrar las estadísticas del cáncer en la década de 1930.

Las muertes por cáncer disminuyeron para los cánceres de pulmón y la
próstata en los hombres, para los cánceres de seno y útero en las
mujeres y los cánceres de colon/recto en ambos sexos. En vista de que
éstos son los tipos de cáncer más comunes, hicieron que disminuyera la
mortalidad general.

Nosotros sospechamos que las tendencias reportadas son cuestionables ya
que existen estudios acreditados que indican que muchos cánceres
permanecen sin diagnosticar a menos que se lleve a cabo una autopsia, y
los índices de autopsias han disminuido en años recientes (ver REHW
#631).

Sin embargo, para el propósito de la discusión, supongamos que el
gobierno tiene razón; que las muertes ajustadas por edades para todos
los cánceres sumados realmente disminuyeron en un 2,6% entre 1991 y
1995.

A pesar de estas noticias muy buenas, los pormenores del cáncer en este
país siguen siendo espantosos. En 1998 el cáncer atacó por primera vez
a 1.228.000 estadounidenses, y 564.800 estadounidenses murieron de
cáncer en 1998 [2]. Actualmente la probabilidad de que un hombre se
enferme de cáncer en algún momento de su vida es de un 48%
(aproximadamente 1 de cada 2) y la probabilidad de las mujeres está
ahora en un 38% (aproximadamente 4 de cada 10). Evidentemente, falta
mucho para que podamos decir que hemos ganado la "guerra contra el
cáncer".

Más aún, las buenas noticias del cáncer esconden algunas injusticias
terribles. Por ejemplo, las disminuciones más grandes en la mortalidad
por cáncer entre 1991 y 1995 sucedieron entre los afroamericanos. La
mortalidad para todos los cánceres sumados disminuyó en un 5,6% entre
los afroamericanos entre 1991 y 1995. La disminución fue especialmente
grande entre los hombres afroamericanos, cuya mortalidad por cáncer
disminuyó en un 8,1%, en comparación con las mujeres afroamericanas,
quienes experimentaron una disminución de un 2,5% durante el mismo
lapso.

A pesar de estas buenas noticias, la mortalidad global por cáncer
ajustada por edades sigue siendo un 40% más alta entre los hombres
afroamericanos en comparación a los hombres caucásicos, y un 20% más
alta entre las mujeres afroamericanas comparadas a las mujeres
caucásicas [1].

¿Por qué muchos más afroamericanos que caucásicos mueren de cáncer? El
Director del Instituto Nacional del Cáncer (National Cancer Institute,
NCI), Richard Klausner, lo formula con delicadeza: "Un menor acceso a
la asistencia [médica] y un tratamiento menos agresivo" juegan un
papel, dice [1]. ¿Tratamiento menos agresivo? Existe una vasta cantidad
de literatura que muestra que muchos médicos les dan asistencia médica
de segunda clase a los pacientes afroamericanos [3]. Quizás esto sucede
debido a que los afroamericanos tienden a ser más pobres que los
caucásicos, pero quizás también es el resultado de una visión racista
ampliamente extendida (y tal vez subconsciente) que los afroamericanos
se merecen menos que los caucásicos.

El "establishment del cáncer" tiene una explicación fácil para las
disminuciones de la mortalidad de todos los cánceres sumados. Ellos
dicen que aproximadamente la mitad del mejoramiento general del 2,6% en
las estadísticas de muertes por cáncer de 1991 a 1995 pueden explicarse
por las mejoras en el "estilo de vida" --disminución en el hábito de
fumar, mejores dietas, más ejercicio. Ellos dicen que la otra mitad es
el resultado de mejores diagnósticos y tratamientos --se mantienen
vivas a más personas mediante la quimioterapia, la radiación y la
cirugía.

Pero Richard Clapp, de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de
Boston señala que las enfermedades cardíacas son causadas por estos
mismos factores --el fumar, las malas dietas y poco ejercicio [4].
Debido a las mejoras en estos factores, las muertes por enfermedades
cardíacas han disminuido en un 49% durante los últimos 25 años. Si las
enfermedades cardíacas y el cáncer son causados por los mismos
factores, ¿por qué la mortalidad por cáncer se ha mantenido tan alta?
No puede ser simplemente que el cáncer sea una enfermedad de la vejez.
Los padecimientos cardíacos también son enfermedades de la vejez. ¿Hay
algo más causando el cáncer aparte de los factores del "estilo de
vida"? Esta es una pregunta válida.

Nosotros notamos que en un folleto de prevención del cáncer de 1990,
titulado EVERYTHING DOESN'T CAUSE CANCER ("NO TODO CAUSA CANCER"), el
Instituto Nacional del Cáncer (National Cancer Institute, NCI)
dice: "Muchos cánceres podrían prevenirse al reducir nuestra exposición
a los carcinógenos" [5]. El NCI identifica 30 químicos o procesos
industriales que se sabe que causan cáncer en los seres humanos. Más
aún, el NCI dice: "De los varios cientos de otros químicos que causan
cáncer en animales, sin embargo, no se sabe cuántos también son
carcinógenos humanos. Sin embargo, los materiales que causan cáncer en
un tipo de animal usualmente se encuentra que causan cáncer en otros...
Por éstas y otras razones, deberíamos esperar que los carcinógenos
animales sean capaces de causar cáncer en los seres humanos".

EL NCI continúa explicando por qué los químicos débiles causantes de
cáncer no pueden ser identificados con propiedad entre los 70.000
químicos en uso industrial actualmente. En una prueba típica de un
químico para determinar su carcinogenicidad, "grupos de aproximadamente
50 ratones o ratas de cada sexo son expuestos a la substancia examinada
a diferentes dosis durante aproximadamente dos años". Al final del
experimento, los animales son sacrificados y examinados buscando cáncer.

El NCI continúa: "En la población humana, un gran número de personas
son expuestas a dosis bajas de químicos, pero el impacto total puede no
ser nada bajo. "Por ejemplo", dice el NCI, "un carcinógeno pudiera
causar un tumor por cada 10.000 personas expuestas a él, lo que no
parecería mucho. Pero la exposición de 230 millones de estadounidenses
resultaría en 23.000 cánceres --un desastre de salud pública".

El NCI continúa: "Nosotros obviamente no podemos identificar un
carcinógeno que causa un cáncer por cada 10.000 ratones expuestos
llevando a cabo la prueba con sólo 50 ratones. Para detectar una
frecuencia de cáncer tan baja, necesitaríamos decenas de miles de
ratones. Esto costaría muchos millones de dólares por prueba. Probar
más de unos pocos químicos de ésa manera sería demasiado costoso y
consumiría demasiado tiempo", dice el NCI.

El NCI también señala que es difícil identificar qué carcinógenos
causan cuáles cánceres debido a que "un químico que causa cáncer del
hígado en ratones, por ejemplo, pudiera causar cáncer de mama en ratas
y cáncer de la vejiga en los seres humanos".

¿Existe un nivel de exposición seguro a un químico causante de cáncer?
El NCI dice que no: "No existen evidencias adecuadas de que haya un
nivel de exposición seguro para ningún carcinógeno". Y: "Las
exposiciones bajas que pudieran ser seguras para una persona pudieran
causar cáncer en otras... Desafortunadamente, hasta ahora los
científicos no han ideado ninguna manera para medir el riesgo
individual de una persona. La exposición a un nivel bajo de un
carcinógeno tiene que ser considerada entonces un riesgo para todos",
dice el NCI.

Este es el panorama del cáncer: La Tabla 1 muestra que durante los
últimos 45 años, la incidencia de todos los cánceres sumados ha
aumentado en un 1,0% cada año y la mortalidad para todos los cánceres
ha aumentado a un ritmo de un 0,2% cada año. Si excluimos el cáncer de
pulmón, el aumento en la incidencia de todos los otros cánceres sigue
siendo de un 0,8% cada año en los últimos 45 años, pero la mortalidad
ha disminuido a un ritmo de un 0,4% cada año. Una incidencia que
aumenta y una mortalidad que disminuye, si se toman en conjunto,
significan que más gente está aprendiendo a vivir con cáncer.

=====

[1] Mary Jo Hoeksema y Catherine Law, "Cancer Mortality Rates Fall: A
Turning Point for the Nation," JOURNAL OF THE NATIONAL CANCER INSTITUTE
Vol. 88, No. 23 (December 4, 1996), págs. 1706-1707.

[2] Lynn A.G. Ries y otros, SEER CANCER STATISTICS REVIEW, 1973-1995
(Bethesda, Maryland: National Cancer Institute, 1998).

[3] Por ejemplo, ver los primeros 19 estudios citados en Kevin A.
Schulman y otros en "The Effect of Race and Sex on Physicians'
Recommendations for Cardiac Catheterization," NEW ENGLAND JOURNAL OF
MEDICINE Vol. 340, No. 8 (February 25, 1999), págs. 618-626.

[4] Richard W. Clapp, "The Decline in U.S. Cancer Mortality from 1991
to 1995: What's Behind the Numbers?" INTERNATIONAL JOURNAL OF HEALTH
SERVICES Vol. 28, No. 4 (1998), págs. 747-755.

[5] National Cancer Institute, EVERYTHING DOESN'T CAUSE CANCER [NIH
Publication No. 90-2039] (Bethesda, Maryland: National Cancer
Institute, March, 1990).

Palabras claves: cáncer; carcinógenos; enfermedades cardíacas;
estadísticas de morbilidad; estadísticas de mortalidad; national cancer
institute;

=====

TABLA 1

Incidencia y Muertes por Cáncer en los EUA en 1995, y Cambio Porcentual
en las Tasas de Incidencia y Muertes Ajustadas por Edades por cada
100.000 Habitantes de los EUA, de 1950 a 1995.

---TODAS LAS RAZAS--- ----------CAUCASICOS----
-------
Tipo de Incidencia Muertes Porcentaje
Porcentaje
Cáncer en 1995 en 1995 de cambio en de cambio en
(estimada) la incidencia,
las muertes,
1950-1995
1950-1995
-----
estómago 22.800 13.645 -76,6 -79,5
cuello uterino 15.800 4.503 -79,3 -75,1
recto 38.200 8.053 -26,8
-67,0
colon 100.000 49.591 +15,4 -19,1
laringe 11.600 3.871 +41,7 -13,1
testículos 7.100 314 +109,6
-72,3
vejiga 50.500 11.083 +54,0 -34,8
linfomas Hodgkin 7.800 1.431 +15,0
-73,0
infancia (0-14 años) 8.300 1.584 +9,8
-66,5
leucemias 25.700 20.323 +8,9 -3,5
tiroides 13.900 1.122 +138,8 -49,9
ovarios 26.600 13.341 +2,4 +0,6
pulmones 169.900 151.099 +257,0 +261,2
melanomas 34.100 6.905 +426,0 +154,4
mama (femenino) 183.400 43.843 +56,1 -5,1
próstata 244.000 34.475 +204,0 +14,4
riñón 28.800 11.083 +128,9 +37,2
hígado 18.500 11.191 +131,1 +30,9
linfomas no Hodgkin50.900 22.391 +199,3 +137,0
mielomas múltiples 12.500 10.250 +199,5 +209,1
cerebro 17.200 12.062 +80,0 +46,3
páncreas 24.000 26.765 +10,8 +16,7

Todos los tipos
menos pulmón 1.082.100 387.338 +42,1 -16,6

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