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#643 - Estudiando un Pueblo Hasta su Muerte, 24-Mar-1999

Lompoc, en California, es una pequeña ciudad de 42.000 habitantes que
se encuentra dentro de un valle a lo largo de la costa central de
California, aproximadamente a unas 100 millas al norte de Los Angeles.
Lompoc está separada del Océano Pacífico por 7 millas de tierras
agrícolas planas y ricas. Aquí la agricultura es una actividad de todo
el año, así que los pesticidas suben al valle hacia la ciudad la mayor
parte del año, arrastrados por la brisa del océano.

Según la Agencia de Protección Ambiental de California (California's
state Environmental Protection Agency, Cal EPA), la gente de Lompoc ha
venido presentando quejas formales respecto a los pesticidas traídos
por el viento y los problemas de salud relacionados por al menos seis
años, desde 1993. George Rauh, un maestro que se mudó a Lompoc en 1989,
dice: "Durante los primeros dos años, creía que era maravilloso.
Después me enfermé de bronquitis crónica. Yo nunca había tenido algo
así, y sabía que algo andaba mal. Comencé a preguntar y me di cuenta de
que muchas, muchas personas tenían problemas --bronquitis, asma,
dolores de cabeza, gripe fuera de temporada, incluso problemas
reproductivos y una gran cantidad de otras dolencias. Era obvio que
algo andaba muy mal". En 1992, Rauh y sus vecinos formaron la
organización Volunteers for a Healthy Valley ("Voluntarios para un
Valle Sano") y comenzaron a pedirles a los oficiales sanitarios locales
y estatales que prestaran atención.

Ahora bien, si usted se ha quejado alguna vez en su departamento de
sanidad acerca de un problema ambiental, usted sabe que la reacción
rara vez es rápida o decisiva. Por supuesto que esto no siempre es
cierto, pero como regla general los empleados de sanidad se niegan a
admitir que existe un problema, o incluso buscar diligentemente si hay
algún problema. Parece haber dos razones principales para esto: si los
empleados de sanidad admiten que hay un problema hoy, están admitiendo
que alguien falló en su trabajo en el pasado. En segundo lugar, si se
identifica un problema hoy, los empleados de sanidad están obligados a
hacer algo al respecto, y frecuentemente esto los pone en conflicto con
uno o más contaminadores --muchos de quienes tienen una influencia
política considerable. Debido a esto, a pesar de lo que pueda decir un
texto de cívica, los empleados de sanidad frecuentemente no responden
de manera positiva cuando el público les pide ayuda. De hecho, los
oficiales frecuentemente comienzan a definir a las víctimas de la
contaminación como "el problema" y gastan su tiempo en desacreditar a
las víctimas en vez de prestarle atención a las preguntas subyacentes
de salud pública.

Lompoc no es la excepción a esta regla general. Al no obtener ninguna
respuesta satisfactoria de los oficiales estatales por más de un año,
Volunteers for a Healthy Valley llevó a cabo una campaña de cartas
enviadas a la Región 9 de la Agencia de Protección Ambiental de los EUA
(U.S. Environmental Protection Agency, U.S. EPA). La U.S. EPA respondió
pidiéndole al Departamento de Regulación de Pesticidas (Department of
Pesticide Regulation, DPR) de la Cal EPA que llevara a cabo un estudio.
De mala gana, el DPR le pidió entonces a la Oficina de Determinación de
Peligros para la Salud Ambiental (Office of Environmental Health Hazard
Assessment, OEHHA) de la Cal EPA que estudiara las condiciones
sanitarias en Lompoc.

La OEHHA de la Cal EPA comenzó a estudiar la incidencia de cáncer en
Lompoc de 1988 a 1995, los defectos de nacimiento en Lompoc de 1987 a
1989, los nacimientos vivos en Lompoc de 1988 a 1994 y las dadas de
alta hospitalarias en Lompoc de 1991 a 1994. El estudio no recogió
datos nuevos sino que examinó sólo datos existentes. Se atrapó a
oficiales del gobierno falsificando datos (ver REHW #519) y tomó tres
años para completar el estudio.

Mientras tanto, el Departamento de Regulación de Pesticidas (Department
of Pesticide Regulation, DPR) de la Cal EPA decidió estudiar el uso de
pesticidas en el Valle de Lompoc. Inicialmente propusieron estudiar dos
pesticidas "pero nos reímos tanto de ellos, que tuvieron que cambiar de
parecer", dice Rauh. Entonces, el DPR accedió a estudiar todos los
pesticidas usados en el valle. Desde 1991, California ha mantenido
registros detallados sobre el uso de los pesticidas --es el único
estado de la nación que hace eso. Seis meses más tarde, el DPR reportó
que regularmente se usan unos 50 pesticidas diferentes en el Valle de
Lompoc, muchos de ellos carcinógenos y muchos otros venenos
neurotóxicos [1].

En junio de 1998, la Cal EPA anunció los resultados de su estudio
sanitario de tres años [2]:

** La gente de Lompoc tiene un 37% más de cáncer de pulmón que la gente
de los tres condados circundantes (San Luis Obispo, Santa Bárbara y
Ventura). Este hallazgo fue significativo estadísticamente a un nivel
de 0,01 --un parámetro estadístico inusualmente estricto. (Eso
significa que sólo había 1 posibilidad en 100 que los resultados del
estudio ocurrieran al azar). Otra parte del estudio encontró que la
incidencia de dolencia obstructiva pulmonar crónica (COPD, por sus
siglas en inglés) era baja entre los residentes de Lompoc: "lo que
sugiere una menor predominancia del hábito de fumar entre los adultos".
Mucho cáncer de pulmón y una baja tasa de fumadores. Curioso.

El estudio también encontró altas tasas de cáncer de seno, cáncer de
riñón, cáncer hepático, cánceres de los órganos reproductivos
femeninos, linfomas no Hodgkin, mielomas múltiples, todos los cánceres
sumados y todos los cánceres sumados excluyendo el cáncer de pulmón.
Sin embargo, ninguna de estas tasas elevadas pasó la prueba de
significación al nivel de 0,01; así que la Cal EPA desechó la muestra
como casualidades estadísticas sin significado.

** Se investigó la incidencia de 7 clases de defectos de nacimiento; no
apareció nada inusual.

** La Cal EPA estudió qué proporción de dadas de alta hospitalarias en
Lompoc era atribuible a enfermedades específicas. (Se supone que los
registros de las dadas de alta hospitalarias representan enfermedades
serias, luego de restar los nacimientos normales). El estudio dividió
las dadas de alta hospitalarias en 18 grupos de enfermedades. De los 18
grupos, dos se encontraban elevados en Lompoc --un grupo "respiratorio"
y un grupo "reproductivo". Para el grupo respiratorio, la mayoría de
las veces la bronquitis y el asma se encontraban consistentemente
elevados. Comparado al área circundante, las personas que dejaban el
hospital en Lompoc tenían un 69% más de bronquitis y un 58% más de
asma. Por medio de una medición diferente, la Cal EPA encontró que en
Lompoc el asma y la bronquitis eran un 85% más comunes que en los tres
condados circundantes. La bronquitis se presentaba en los jóvenes y los
viejos; el asma se encontraba elevado sólo entre los adultos.

El grupo "reproductivo" de enfermedades incluía los niños nacidos con
problemas y los cánceres reproductivos femeninos. Se
consideraron "indicativos" otros cuatro grupos de enfermedades --el
cáncer de mama en las mujeres, la neumonía pleurítica, los dolores de
cabeza y las convulsiones, y todas las enfermedades respiratorias.

Los niños nacidos con problemas mostraron "un fuerte patrón de
afecciones respiratorias infantiles", reportó la Cal EPA. Comparado a
los niños de los condados circundantes, los niños de Lompoc tenían una
probabilidad del doble o mayor del doble de ser hospitalizados por
desórdenes respiratorios.

Resumiendo, la Cal EPA sabía ahora que se estaban usando 50 pesticidas
en un entorno geográfico que canalizaba los venenos traídos por la
corriente del aire hacia una comunidad residencial de una manera
continua. Para este momento, la gente había estado quejándose por 5
años de bronquitis, dificultad para respirar, dolores de cabeza y
síntomas parecidos a los de la gripe, entre otras dolencias médicas.
Usando criterios estadísticos rigurosos, el estudio sanitario de tres
años de la Cal EPA había documentado un 37% más de cáncer de pulmón, un
69% más de bronquitis y un 58% más de asma en Lompoc, en comparación a
las comunidades circundantes, más un aumento del doble en los problemas
respiratorios que requieren hospitalizaciones infantiles.

Dada esta información, los ciudadanos comunes de Lompoc vieron un
patrón bastante claro. Ellos llegaron a la conclusión de que están
siendo envenenados por la exposición a una sopa diluida de pesticidas
mezclados durante todo el año. Pero los científicos de la Cal EPA sólo
concluyeron que "sin información sobre las exposiciones potenciales,
nosotros sólo podemos especular la razón por la que las enfermedades
respiratorias aparecen elevadas en Lompoc".

Así que se comenzó otro estudio. El plan era monitorear los 50
pesticidas en el aire de Lompoc durante un año. Esto proporcionaría los
datos de exposición que los científicos dicen que necesitan para llegar
a una conclusión. Sin embargo, un estudio como ése requiere un
financiamiento de 142.000 dólares y la Cal EPA le dio largas al asunto
y la asamblea legislativa estatal también le dio largas al asunto. Así
que en vez de un estudio de 50 pesticidas durante un año, la Cal EPA
sólo pudo llevar a cabo un estudio de 12 pesticidas durante un mes a
finales de la estación de crecimiento [de las cosechas] de 1998.

Los resultados de este estudio fueron dados a conocer en febrero de
1999. Según el Departamento de Regulación de Pesticidas (Department of
Pesticide Regulation, DPR), que llevó a cabo el estudio, se tomaron 179
muestras de aire durante un lapso de 28 días. De estas 179 muestras,
140 (un 78%) no mostraron niveles perceptibles de pesticidas, dijo el
DPR. Más aún, el estudio buscó dos metales: manganeso y aluminio,
debido a que ellos se encuentran en tres pesticidas comunes: maneb,
mancozeb y fosetil aluminio. El manganeso y el aluminio no se
encontraban elevados en el aire de Lompoc, "lo que sugería que no había
una exposición apreciable" a estos 3 pesticidas, dijo el DPR [3]. Esto
se conoce ahora como el estudio "Fase I".

Según el diario WALL STREET JOURNAL, los agricultores de
Lompoc "aprovecharon las cifras de la Fase I como una prueba de que los
pesticidas no representan amenazas a la salud para los residentes del
valle" [4]. Resumiendo, parecía como si se hubiera demostrado que la
organización Volunteers for a Healthy Valley estaba equivocada.

Sin embargo, cuando los datos del DPR fueron sujetos a un examen
riguroso por una antigua profesora de química de la Universidad de
California en Berkeley, el panorama cambió. La Dra. Susan Kegley, ahora
jefe científico en la organización Red de Acción contra los Pesticidas
(Pesticide Action Network) en San Francisco, encontró que "el DPR
cometió numerosos errores --y llevó al público a pensar que menos de
una cuarta parte de las muestras de aire tomadas en Lompoc contenían
pesticidas. Un análisis científico independiente muestra que se
detectaron pesticidas en un 97% de las muestras de aire..." [5]. Kegley
también señaló que el DPR esperó seis semanas antes de analizar las
muestras de pesticidas que se degradarían en el lapso de una semana.
Resumiendo: "el DPR sacó conclusiones erróneas de datos que no fueron
recolectados de una manera científicamente válida", escribió Kegley.

Kegley fue particularmente desdeñosa respecto al estudio del DPR del
manganeso y el aluminio. La misma escribió: "Debido a que el aluminio y
el manganeso son muy abundantes en la tierra, buscar el aluminio y
manganeso 'extra' como un indicador de la exposición a estos pesticidas
es como agregar un balde de agua al océano y buscar el agua 'extra'.
Este método no es válido para el análisis de pesticidas que contienen
metal, y es imposible concluir que los datos mostrados allí no
son 'exposiciones apreciables'". Nadie ha refutado la crítica de Kegley
del estudio de la Cal EPA.

Resumiendo, la Cal EPA --los empleados de sanidad responsables de
determinar qué está matando a la gente en Lompoc (pocas personas
sobreviven al cáncer de pulmón) y enfermando a otras-- se demostró que
era incompetente, o mentirosa, o las dos cosas.

En lo que respecta a la gente de Lompoc, ahora ellos tienen suficientes
datos: los excesos de enfermedades y muertes han sido documentados
rigurosamente; el uso de 50 pesticidas ha sido documentado; y un 97% de
las muestras de aire tomadas en su pueblo contienen uno o más
pesticidas.

¿Cuál es la respuesta de los empleados de sanidad de California? ¿Están
listos para recomendar la prevención de la contaminación y el principio
de la precaución? ¿Están listos para ayudar a los agricultores de
Lompoc a retirar paulatinamente los pesticidas caros y tóxicos y
cambiarse hacia métodos de agricultura orgánica que producen mayor
rendimiento y mayor retribución financiera [6] que los métodos
químicos? No. La Cal EPA ahora quiere llevar a cabo un estudio nuevo y
más largo de la calidad del aire en Lompoc antes de llegar a ninguna
conclusión.

¿Por qué los empleados de sanidad están estudiando este pueblo hasta la
muerte y negándose a actuar? Quizás es porque 4 millones de personas en
California viven en las adyacencias de campos que son rociados todo el
año con pesticidas peligrosos [7]. Si los empleados de sanidad
confrontan la realidad en Lompoc, estarán abriendo una caja de Pandora
de problemas para la agricultura química y para las corporaciones
químicas que la inventaron. Si ellos en verdad abren esa caja, no se
sabe en qué acabará todo.

--Peter Montague

=====

[1] Ver http://www.cdpr.ca.gov/docs/dprdocs/lompoc/lpur_sum.pdf.

[2] Joy A. Wisniewski y otros, ILLNESS INDICATORS IN LOMPOC,
CALIFORNIA; AN EVALUATION OF AVAILABLE DATA (Sacramento, Cal.:
California Environmental Protection Agency, June, 1998). Ver
http://www.oehha.ca.gov/archive/getlomp.htm.

[3] Ver www.cdpr.ca.gov/docs/dprdocs/lompoc/lompoc.htm.

[4] Marc Lifsher, "Funding Delay Threatens Air Monitoring," WALL STREET
JOURNAL February 17, 1999, pág. CA1.

[5] Susan Kegley, CRITIQUE OF THE DEPARTMENT OF PESTICIDE REGULATION'S
PHASE ONE LOMPOC AIR MONITORING (San Francisco, California: Pesticide
Action Network, March 1999).

[6] National Research Council, ALTERNATIVE AGRICULTURE (Washington,
D.C.: National Academy Press, 1989).

[7] Daryl Kelley y Deborah Schoch, "Health: Ventura County faces more
threat from airborne pesticides than all but two counties in state,
environmental group says" LOS ANGELES TIMES August 20, 1998, pág. A-3.

Palabras claves: pesticidas; lompoc; ca; cáncer de pulmón; bronquitis;
asma; california environmental protection agency; cal epa; estudios
sanitarios; george rauh; volunteers for a healthy valley;

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