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#647 - Solventes: Venenos Para Todo Uso, 21-Apr-1999

En todas las sociedades industrializadas, tanto los hombres como las
mujeres están expuestos frecuentemente a solventes orgánicos en el
trabajo y en el hogar. La gasolina contiene una mezcla de solventes
orgánicos, y los solventes son componentes importantes de los líquidos
para los encendedores, los quitamanchas, muchos atomizadores de
aerosol, las pinturas, los solventes de pinturas, los removedores de
pinturas, los esmaltes de uñas y sus removedores, los pegamentos y los
limpiadores de pisos y baldosas.

Desde el año pasado para acá, media docena de estudios han implicado a
los solventes en varios problemas de salud serios, incluyendo defectos
de nacimiento importantes, desórdenes del sistema inmune (tales como
artritis reumatoide, esclerodermia y lupus eritematoso) y varios tipos
de cáncer, incluyendo el cáncer de seno.

Los químicos de la clase de "solventes orgánicos" incluyen los
hidrocarburos alifáticos (solventes minerales, barniz, kerosén), los
hidrocarburos aromáticos (benceno, tolueno, xileno), los hidrocarburos
clorados (tetracloruro de carbono, tricloroetileno, tetracloroetileno
[llamado también percloroetileno, o perc]), los alcoholes alifáticos
(metanol), los glicoles (etilenglicol), y los éteres de glicol
(metoxietanol). Existen cientos de solventes orgánicos diferentes en el
mercado y es raro que se esté expuesto a sólo uno a la vez; son comunes
las mezclas.

DEFECTOS DE NACIMIENTO

Varios oficios dominados por mujeres tienen una exposición potencial a
solventes orgánicos: las profesiones de asistencia médica, los trabajos
en las industrias del vestido y textil, y las artes gráficas, entre
otros.

En 1998, un análisis de cinco estudios previos mostró que las mujeres
expuestas a solventes orgánicos durante el embarazo tenían un aumento
de 64% en la probabilidad de dar a luz un bebé con un defecto de
nacimiento importante [1]. Un defecto de nacimiento importante se
definió como una "potencial amenaza a la vida o un defecto cosmético
importante". Sin embargo, los cinco estudios eran retrospectivos --esto
significa que se les preguntó a las mujeres después del nacimiento de
su hijo si habían estado expuestas a solventes durante su embarazo. Los
resultados de todos los estudios retrospectivos pueden estar "influidos
por la memoria". Por ejemplo, las mujeres que dan a luz bebés con
problemas pueden tener una memoria más aguda o distorsionada respecto a
cuáles químicos estuvieron expuestas durante el embarazo, en
comparación a las mujeres que dieron a luz niños normales.

Apenas el mes pasado, un estudio "en perspectiva" de los solventes y
los defectos de nacimiento fue publicado en la revista JOURNAL OF THE
AMERICAN MEDICAL ASSOCIATION (JAMA) [2]. El estudio era "en
perspectiva" debido a que se les preguntó a las mujeres acerca de su
exposición a los solventes durante su embarazo, antes de dar a luz.
Así, un estudio "en perspectiva" evita el problema de estar "influido
por la memoria".

El estudio de la revista JAMA encontró que las mujeres expuestas
profesionalmente a los solventes durante el embarazo tienen una
probabilidad 13 veces mayor de dar a luz un hijo con un defecto de
nacimiento importante. Un defecto de nacimiento importante se definió
como "cualquier anomalía que tiene un efecto adverso; bien sea sobre la
función o la aceptabilidad social del hijo". Los defectos que se
presentaron en los bebés nacidos de las mujeres en el grupo expuesto a
los solventes incluían defectos en la válvula del corazón; cartílago
blando en la laringe; micropene [pene anormalmente pequeño]; sordera;
pie deforme; defectos en el tubo neural [médula espinal abierta en la
base del cerebro]; e hidronefrosis [un defecto serio de los riñones].

El estudio de JAMA examinó a 125 mujeres que estaban expuestas
profesionalmente a solventes orgánicos durante el embarazo y las
correlacionó respecto a la edad, el número de embarazos previos y los
hábitos de bebida y de fumar con un número igual de controles
embarazadas. Además de esto, el grupo control había estado expuesto a
químicos que se sabe que no producen defectos de nacimiento.

Todas las mujeres expuestas trabajaron con solventes orgánicos durante
por lo menos las primeras 13 semanas del embarazo. Los oficios más
comunes eran obreras de fábricas; técnicos de laboratorio; artistas
profesionales o diseñadoras gráficas y trabajadoras de la industria de
la imprenta. Otros oficios con exposición a solventes incluyeron
químicos; pintoras; oficinistas; técnicos veterinarios; trabajadoras de
funerarias; carpinteras; trabajadoras sociales y limpiadoras de
automóviles.

Los dos grupos de mujeres embarazadas diferían en varios aspectos que
vale la pena notar. En ambos grupos las mujeres habían tenido un número
igual de embarazos, pero las mujeres expuestas a los solventes habían
tenido significativamente más abortos (y por lo tanto menos niños
nacidos). Los bebés nacidos de las mujeres expuestas a los solventes
pesaron un promedio de 168 gramos (un 5%) menos que los bebés nacidos
en el grupo control. Ocho bebés nacidos de mujeres expuestas a
solventes cayeron en la categoría de "bajo peso al nacer" (definida
como menos de 2500 gramos [5,5 libras].) Entre las mujeres no
expuestas, 3 bebés tuvieron bajo peso al nacer. En el grupo de las
mujeres expuestas a solventes, 17 bebés sufrieron de "agotamiento
fetal" al nacer, frente a 6 con agotamiento fetal en el grupo no
expuesto. El agotamiento fetal se definió como la descarga intestinal
fetal durante el parto y/o la frecuencia cardíaca anormal durante el
parto, o el requerimiento de resucitación o una unidad de cuidado
intensivo neonatal.

Entre las 125 mujeres expuestas profesionalmente a solventes, 75
reportaron síntomas temporales asociados con su exposición, 43 no
tuvieron síntomas de exposición, y para 7 no se encontró tal
información. Doce de los 13 defectos de nacimiento importantes se
presentaron en el grupo que reportó síntomas de exposición. Las mujeres
expuestas se dividieron a su vez en dos grupos --aquellas expuestas
durante 7 meses o más y aquellas expuestas por 3 a 7 meses. Dieciséis
mujeres expuestas por más de 7 meses tuvieron partos con agotamiento
fetal frente a sólo una de aquellas con exposiciones más cortas.

Los solventes orgánicos pueden pasar fácilmente de la madre al feto en
el útero, pasando a través de la placenta. Los autores concluyen que
las mujeres embarazadas se encuentran en peligro por la exposición
profesional a los solventes, y así están a su vez sus bebés,
particularmente si la madre tiene síntomas de exposición a los
solventes.

ENFERMEDAD DEL TEJIDO CONECTIVO

La artritis reumatoide, el lupus y la esclerodermia son
desórdenes "reumatoides" que afectan los tejidos conectivos del cuerpo.
Todas estas son enfermedades "autoinmunes" en las cuales el sistema
inmune del cuerpo produce demasiados anticuerpos, los cuales son
proteínas dirigidas usualmente contra invasores. En el caso de
enfermedades autoinmunes, los anticuerpos son dirigidos por error
contra el propio organismo.

Si una persona tiene varios de los síntomas de esas tres
enfermedades "reumatoides" pero no tiene suficientes síntomas de
ninguna en particular como para ser diagnosticada con esa enfermedad,
se le diagnosticará que tiene una "enfermedad del tejido conectivo no
diferenciado" (UCTD, por sus siglas en inglés). Por razones
desconocidas, las enfermedades reumatoides atacan a las mujeres algo
más que a los hombres.

Un estudio reciente de casos y controles en Ohio y Michigan de 205
mujeres con UCTD y 2095 controles, reveló que las mujeres con UCTD
tenían una probabilidad mayor del triple que los controles de haber
estado expuestas profesionalmente a solventes y removedores de pinturas
[3]. Los solventes de pinturas incluyen los solventes minerales, los
solventes blancos, la nafta, la nafta VM & P, el Solvente Stoddard y el
Varsol, los cuales son destilados del petróleo. Más aún, las mujeres
con enfermedad del tejido conectivo no diferenciado tenían una
probabilidad dos veces mayor que las controles de haber estado
expuestas a solventes minerales en el trabajo.

Las mujeres en oficios específicos relacionados a los solventes tenían
un gran aumento en la probabilidad de contraer UCTD, en comparación a
las controles. Las mujeres en la industria de la mueblería tenían una
probabilidad nueve veces mayor de contraer UCTD; las mujeres que
trabajan en la fabricación de perfume, cosméticos o medicinas tenían
una probabilidad siete veces mayor; las mujeres que trabajan en la
fabricación de productos de caucho tenían una probabilidad casi cinco
veces mayor de contraer UCTD.

No se conocen las causas de las enfermedades reumatoides, pero algo
dispara el sistema inmune para que se ataque a sí mismo en vez de
restringir su ataque a los invasores extraños como las bacterias y los
virus. Este estudio cuidadoso indica que los solventes que tienen una
base de petróleo pudieran ser tales disparadores.

CANCER

El benceno, el tolueno, el xileno y el estireno son las piedras
angulares de la industria petroquímica. Ellos sirven de base para la
producción de muchos otros solventes, intermediarios químicos, tintes,
explosivos y resinas para la producción de plásticos, elastómeros y
textiles. Muchos solventes contienen benceno, tolueno y/o xileno en
proporciones variables.

De estos cuatro químicos de gran volumen, sólo se ha establecido
claramente que el benceno es un carcinógeno humano. El benceno puede
causar leucemia (cáncer de las células que forman la sangre) en los
trabajadores expuestos y quizás en otros que tienen exposiciones
menores.

A raíz de ciertos estudios realizados con animales de laboratorio se
sospecha que el estireno es un carcinógeno humano, pero el tolueno y el
xileno caen en la categoría "desconocida", principalmente debido a que
han sido estudiados escasamente.

El año pasado un estudio grande de casos y controles en Canadá examinó
la experiencia de 3730 pacientes con 15 clases de cáncer diferentes.
Los autores del estudio reportaron encontrar "evidencia limitada" de
una asociación entre el xileno y el cáncer de colon; entre el benceno,
el tolueno y el estireno y el cáncer del recto; y entre el estireno y
el cáncer de próstata.

Lo que es más interesante, en 1997 un estudio examinó la relación entre
el cáncer de seno y los solventes. Existen evidencias de estudios con
animales de laboratorio de que los solventes pueden causar cáncer de
seno en algunas especies. En los seres humanos la evidencia no es
uniforme. De 17 estudios sobre la exposición ocupacional a los
solventes y el cáncer 12 no han mostrado ninguna relación, mientras que
5 han indicado que el cáncer de seno y los solventes están relacionados
[5]. Por otro lado, sólo uno de los 17 estudios estaba diseñado
específicamente para buscar cáncer de seno, y las mujeres constituyen
frecuentemente una pequeña proporción de una cohorte ocupacional, así
que la mayoría de los estudios no son capaces de revelar una relación
incluso si esta existe.

Los investigadores canadienses France P. Labreche y Mark S. Goldberg
han ofrecido una hipótesis formal que relaciona el cáncer de seno con
los solventes [5]. Ellos señalan que los senos de las mujeres en los
países industrializados contienen numerosos solventes disueltos en los
tejidos grasos. La leche materna contiene acetaldehído, benzaldehído,
benceno, disulfuro de carbono, tetracloruro de carbono, clorobenceno,
cloroetano, cloruro de etilo, clorometano, cloropentano,
crotonaldehído, ciclohexano, ciclopentano, diclorobenceno, 1,2-
dicloroetano, dicloroetileno; alcohol etílico, etilbenceno y quizás
también otros solventes [5]. (A pesar de la presencia de estos venenos
industriales en la leche materna, amamantar sigue siendo la mejor
manera de nutrir a un bebé; todas las otras alternativas son peores).
Estos solventes están presentes frecuentemente en los senos a mayores
concentraciones que en la sangre de una mujer.

Estos solventes permanecen en el tejido del seno por largos lapsos de
tiempo, en contacto con las mismas células donde se originan los
cánceres, señalan Labreche y Goldberg. Algunos de estos solventes
tienen propiedades estrogénicas, pero Labreche y Goldberg están
preocupados principalmente porque muchos solventes y sus subproductos
metabólicos son, ellos mismos, capaces de iniciar o promover cánceres.
En este momento Labreche y Goldberg, y quizás otros, tienen estudios en
marcha para probar la hipótesis de los solventes como causantes del
cáncer de seno.

--Peter Montague (National Writers Union, UAW Local 1981/AFL-CIO)

=====

[1] Kristin I. McMartin y otros, "Pregnancy Outcome Following Material
Organic Solvent Exposure: A Meta-Analysis of Epidemiologic Studies,"
AMERICAN JOURNAL OF INDUSTRIAL MEDICINE Vol. 34 (1998), págs. 288-292.

[2] Sohail Khattak y otros, "Pregnancy Outcome Following Gestational
Exposure to Organic Solvents," JOURNAL OF THE AMERICAN MEDICAL
ASSOCIATION Vol. 281, No. 12 (March 24/31 1999), págs. 1106-1109.

[3] James V. Lacey, Jr., y otros, "Petroleum Distillate Solvents as
Risk Factors for Undifferentiated Connective Tissue Disease (UCTD),"
AMERICAN JOURNAL OF EPIDEMIOLOGY Vol. 149, No. 8 (1999), págs. 761-770.

[4] Michel Gerin y otros, "Associations Between Several Sites of Cancer
and Occupational Exposure to Benzene, Toluene, Xylene, and Styrene:
Results of a Case-Control Study in Montreal," AMERICAN JOURNAL OF
INDUSTRIAL MEDICINE Vol. 34 (1998), págs. 144-156.

[5] France P. Labreche y Mark S. Goldberg, "Exposure to Organic
Solvents and Breast Cancer in Women: A Hypothesis," AMERICAN JOURNAL OF
INDUSTRIAL MEDICINE Vol. 32 (1997), págs. 1-14.

Palabras claves: mujeres; solventes; defectos de nacimiento; cáncer;
enfermedad del tejido conectivo ; uctd; esclerodermia; artritis
reumatoide; sistema inmune; lupus eritematoso; cáncer de seno; cáncer
del colon; cáncer del recto;

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