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#670 - La Política de los Materiales Peligrosos, 29-Sep-1999

Una actividad "sostenible" es aquella que usted cree que puede
continuar indefinidamente en el futuro. O al menos por siete
generaciones (aproximadamente unos 200 anos) [1].

Como vimos la semana pasada, hay sociedades cientificas lideres
que dicen que el futuro promete la degradacion ambiental
irreversible y la pobreza prolongada para una gran parte del
mundo a menos que controlemos la poblacion humana y cambiemos los
patrones de su actividad. "El futuro de nuestro planeta esta
sobre la balanza", decia una declaracion en 1992, emitida
conjuntamente por la Sociedad Real de Londres (Royal Society of
London) y la Academia Nacional de Ciencias de los E.U.A. (U.S.
National Academy of Sciences). (Ver SYMA #669). "Los proximos 30
anos pueden ser cruciales", dijeron estas sociedades cientificas
hace 7 anos.

Es particularmente importante que los asi llamados "paises
desarrollados" cambien su actitud. Como decia la declaracion
conjunta de 1992: "Los paises desarrollados, con un 85 por ciento
del producto nacional bruto de todo el mundo y un 23 por ciento
de su poblacion, son responsables de la mayor parte del consumo
de combustible mineral y fosil. Un solo problema, el aumento en
el dioxido de carbono atmosferico, tiene la capacidad de alterar
el clima global con consecuencias significativas para todos los
paises. Sin embargo, la prosperidad y la tecnologia de los paises
desarrollados les confiere las mayores posibilidades y las
mayores responsabilidades para tratar los problemas ambientales".

Que clase de cambios se necesitan? Un grupo de cientificos suecos
ha descrito 4 condiciones que son esenciales para el uso
sostenible de la Tierra. Un movimiento mundial, llamado The
Natural Step ("El Paso Natural"), esta promocionando estas cuatro
condiciones, especialmente entre las organizaciones comerciales
[1]. Las cuatro "condiciones del sistema" necesarias para la
sustentabilidad estan enunciadas de manera sucinta; asi que vale
la pena repetirlas primero y luego elaborar en ellas:

(1) Las sustancias extraidas de la corteza terrestre no deben
aumentar sistematicamente en el aire, el agua, la tierra ni los
seres vivos. Esto significa que los combustibles fosiles y los
metales no deben ser producidos a un ritmo mayor que aquel con el
que se vuelven a depositar y a reintegrar a la corteza terrestre;

(2) Las sustancias creadas por los seres humanos no deben
aumentar sistematicamente en el aire, el agua, la tierra ni los
seres vivos. Esto significa que las sustancias no deben ser
producidas a un ritmo mayor del que pueden ser degradadas y
reintegradas nuevamente a los ciclos naturales;

(3) La base fisica para la diversidad de la naturaleza y su
productividad no debe resultar disminuida sistematicamente. Esto
significa que no podemos cosechar o manipular los ecosistemas de
manera tal que su productividad y su diversidad resulten
sistematicamente reducidas.

(4) Los recursos tienen que usarse de una manera justa y
eficiente para satisfacer las necesidades humanas. Esto significa
que las necesidades humanas basicas deben ser cubiertas de una
manera eficiente, efectiva y justa; tambien significa que la
satisfaccion de las necesidades humanas basicas debe tener
prioridad sobre la prevision de lujos [1].

Como dijimos en SYMA #668, nosotros consideramos la condicion #4
como la mas importante por dos razones: (1) la distribucion
injusta de los recursos es moralmente incorrecta; y (2) si no
podemos lograr una distribucion justa de los recursos
permaneceremos atascados en conflictos, incapaces de organizarnos
efectivamente para lograr las 3 primeras condiciones del sistema.
Todo estara perdido. Veremos mas sobre la condicion #4 en otra
oportunidad.

Las dos primeras "condiciones del sistema" del Paso Natural no
son dificiles de comprender. Estas exigen que los seres humanos
(1) se abstengan de extraer materiales como petroleo y metales de
la Tierra mas rapido de lo que los procesos naturales los puedan
reincorporar nuevamente, y (2) se abstengan de producir
materiales que la naturaleza no pueda reciclar y descomponer a
sus constituyentes naturales.

Sin embargo, para hacer que estas dos condiciones del sistema
sean funcionales, necesitamos pautas. Afortunadamente, el
gobierno sueco y otros han desarrollado pautas utiles.

El deber general de investigar y advertir

En 1985 el gobierno sueco aprobo la Ley de Productos Quimicos
[2]. El articulo 5 de esta ley dice:

"Todo aquel que maneje o importe productos peligrosos para el
hombre o el medio ambiente dara tales pasos y por lo demas
observara las precauciones que sean necesarias para prevenir o
minimizar el peligro para el hombre o el medio ambiente. En
especial todo aquel que fabrique o importe un producto de esta
clase tiene que investigar cuidadosamente la composicion del
producto y sus propiedades desde la perspectiva de la salud y la
proteccion ambiental. Los productos seran etiquetados claramente
con datos de importancia desde el punto de vista de la proteccion
de la salud y el medio ambiente".

Asi podemos ver que la vieja excusa, usada tan frecuentemente por
la industria estadounidense --"Cielos, nosotros no sabiamos!"--ahora es
un crimen en Suecia. En Suecia, todo aquel que use
materiales peligrosos tiene el deber de investigar y de advertir.

El Principio de la Accion Preventiva

Por supuesto que Suecia no esta sola en la adopcion del principio
de la accion preventiva, el cual dice: "Cuando una actividad
origina amenazas de danos para la salud humana o el medio
ambiente, deben tomarse medidas preventivas incluso si algunas
relaciones de causa y efecto no estan establecidas
cientificamente en su totalidad". En otras palabras, si usted
tiene una razon para creer que algo malo pudiera suceder, usted
tiene el deber de tomar acciones para prevenir que eso suceda.
Esta sencilla idea esta formando la base de un nuevo enfoque de
las tecnologias peligrosas en todo el mundo. Eventualmente hasta
las corporaciones de los E.U.A. resultaran afectadas.

El Principio de la Sustitucion

En 1990, la Ley de Productos Quimicos fue enmendada para incluir
el Principio de la Sustitucion, que reza:

"Todo aquel que maneje o importe un producto quimico tiene que
dar tales pasos y por lo demas observara las precauciones que
sean necesarias para prevenir o minimizar el peligro para el
hombre o el medio ambiente. Esto incluye evitar los productos
quimicos para los que haya disponibles sustitutos menos
peligrosos". Asi que todo aquel que use materiales peligrosos
tiene la obligacion de buscar --o producir-- alternativas menos
perjudiciales y adoptar aquellas alternativas. En Suecia, el
incumplimiento del principio de la sustitucion es una violacion
de la ley. En algunas instancias el principio de la sustitucion
es automatico. Por ejemplo, bajo la ley sueca, si se registra un
pesticida nuevo que es mas seguro que uno mas viejo, el producto
viejo pierde su registro automaticamente.

El Principio de la Obligacion Inversa

Que pasa si hay dudas acerca de la naturaleza peligrosa de un
material? En las situaciones en que existan sospechas de danos
basadas cientificamente respecto a un quimico u otro producto, el
Principio de la Obligacion Inversa (o Carga Inversa de las
Pruebas) mantiene que quien usa o produce un quimico u otro
producto peligroso tiene la obligacion de convencer
definitivamente a las autoridades del gobierno de que el producto
no merece ser prohibido y que es la alternativa disponible que
ocasiona menos danos. La obligacion de demostrar los danos no
esta sobre el publico (o el gobierno) --al menos no en Suecia.

El Principio del Pago del Contaminador

Esta simple y clara idea ubica firmemente la carga financiera de
la contaminacion sobre aquellos que contaminan. (Hasta donde yo
se, Suecia no ha adoptado formalmente este principio). Para
evitar esta situacion, comun en los E.U.A., en la cual el
contaminador se declara en bancarrota (aunque, frecuentemente,
continua haciendo negocios, evitando asi efectivamente la
responsabilidad), podria exigirse un "bono flexible de garantia"
antes de que se presente un nuevo producto o tecnologia.

El bono flexible de garantia lo creo Robert Costanza en la
Universidad de Maryland. La idea es parecida a la de los bonos de
garantia que son comunes hoy en dia en la industria de la
construccion . (Ver SYMA #510).

Segun el plan de los bonos flexibles de garantia, todo aquel que
introduzca un producto o tecnologia nuevos tendria que hacer un
"analisis del peor caso" para evaluar las posibles consecuencias,
luego fijar una obligacion monetaria que cubra los costos del
"peor caso". Con el tiempo, si el "peor caso" parece cada vez
menos probable, parte de la obligacion monetaria le sera devuelta
(con intereses). Esto crea un incentivo para estudiar los
resultados cuidadosamente. Y ubica apropiadamente la carga de las
pruebas sobre los proponentes de la nueva tecnologia, no sobre el
publico.

El gobierno sueco definio medidas practicas adicionales. En un
reporte de 1997 (en ingles) titulado TOWARDS A SUSTAINABLE
CHEMICALS POLICY ("Hacia una politica sustentable de los
quimicos"), el Comite de Politica de Quimicos del Ministerio
Sueco del Ambiente resumio metas especificas, como siguen:

Prohibir quimicos que persistan o se "bioacumulen"

El Comite de Politica de Quimicos argumenta que las sustancias
que son persistentes y que se bioacumulan deberian ser
prohibidas, incluso si no se sabe si tienen efectos toxicos. (El
Comite proporciona definiciones cuantitativas de persistencia y
bioacumulacion). "La experiencia nos dice que en el futuro
pudieran descubrirse nuevas formas inesperadas de toxicidad",
dice el Comite. "Para las sustancias que son persistentes y que
se bioacumulan ese conocimiento llegara muy tarde. Actuar solo
cuando se vuelve disponible el conocimiento [de un peligro] no es
prevencion. Nosotros concluimos, por lo tanto, que la toxicidad
conocida o sospechada no es un criterio necesario para tomar
medidas contra las sustancias organicas fabricadas por el hombre
que son persistentes y que se bioacumulan. Estas sustancias no
deberian usarse para nada en el futuro" [3].

El Comite recomienda otras directrices especificas para la
industria sueca:

** Para el ano 2007, todos los productos en el mercado tienen que
estar libres de:

1. Sustancias que sean persistentes y que se bioacumulen;

2. Plomo, mercurio y cadmio;

3. Sustancias que producen efectos serios o irreversibles sobre
la salud o el medio ambiente.

** Para el ano 2012, los procesos de produccion debieran haberse
desarrollado hasta el punto de que:

1. Esten exentos del uso deliberado de sustancias persistentes y
que se bioacumulan, o de plomo, cadmio y mercurio;

2. Los residuos que se liberen de los procesos de produccion
deberian estar exentos de sustancias que causen efectos serios o
cronicos sobre la salud.

** Para el ano 2012 solo deberan usarse otros metales diferentes
del plomo, del cadmio y del mercurio en las aplicaciones donde:

1. Los metales se mantengan mayormente intactos durante su uso;

2. Sean recogidos despues de su uso para volverse a usar, ser
reciclados o ser devueltos al suelo.

** No usen quimicos que sean carcinogenos, mutagenicos o toxicos
para los sistemas reproductivo o endocrino.

** Para el ano 2000, toda compania deberia tener un plan escrito,
a ser actualizado anualmente, para satisfacer estas metas.

Lo que tenemos aqui es un grupo de principios y propuestas que
contribuyen en gran medida a definir el uso sostenible de los
materiales que son, o que puedan ser, peligrosos. Todos los
niveles gubernamentales podrian adoptar estos principios, desde
el municipal hasta el nacional. Los negocios particulares tambien
podrian adoptarlos. Mas la proxima semana.

--Peter Montague

=====

[1] John Cairns, Jr., "Defining Goals and Conditions for a
Sustainable World," ENVIRONMENTAL HEALTH PERSPECTIVES Vol. 105,
No. 11 (November 1997), pags. 1164-1170.

[2] Bo Wahlstrom, "The Precautionary Approach to Chemicals
Management: A Swedish Perspective," en Carolyn Raffensperger and
Joel A. Tickner, editors, PROTECTING PUBLIC HEALTH AND THE
ENVIRONMENT; IMPLEMENTING THE PRECAUTIONARY PRINCIPLE
(Washington, D.C.: Island Press, 1999), pags. 51-69. ISBN
1-55963-688-2.

[3] Chemical Policies Committee, TOWARDS A SUSTAINABLE CHEMICALS
POLICY (Stockholm, Sweden: Government Official Reports 1997:84,
Ministry of the Environment, 1997).

Palabras claves: sustentabilidad; politicas de materiales
sostenibles; suecia; principio de la accion preventiva;
principio de la sustitucion; principio del pago del
contaminador; bonos flexibles de garantia; robert costanza; el
paso natural; natural step' the natural step; tns; principio de
la obligacion inversa; obligacion inversa;

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