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#415 - La Base Científica De La Seguridad Química -- Parte I: Los Límites A Las Exposiciones Químicas En El Lugar De Trabajo, 08

En 1990, la Asociación Estadounidense de la Salud Pública (American
Public Health Association, APHA) calculó que cada año 50.000 a 70.000
estadounidenses mueren de enfermedades desarrolladas por exposiciones a
substancias tóxicas en el trabajo. Además, la APHA calculó que cada año
aparecen 350.000 casos nuevos de enfermedades profesionales debido a
exposiciones a tóxicos [1].

El gobierno federal estableció parámetros para los químicos en el aire
del lugar de trabajo por primera vez en 1971, como lo exige la Ley de
Seguridad y Salud Ocupacional (Occupational Safety and Health Act, OSH
Act) de 1970. Antes de 1971, los E.U.A. no tenían parámetros federales
impuestos para el aire del lugar de trabajo; en lugar de esto, una
organización privada llamada la Conferencia Estadounidense de
Higienistas Industriales Gubernamentales (American Conference of
Governmental Industrial Hygienists, ACGIH) determinó lineamientos (los
cuales podían ser adoptados voluntariamente o no). La ACGIH es un grupo
privado compuesto de higienistas industriales de gobiernos estatales y
locales, además de asesores académicos y de la industria.

En 1946, la ACGIH estableció un Comité de Valores Umbrales Límites
(Committee on Threshold Limits), que debía desarrollar "valores
umbrales límites" (TLV, por sus siglas en inglés) para las exposiciones
químicas en el lugar de trabajo. Un valor umbral es una cantidad por
debajo de la cual no hay daños evidentes. La ACGIH dice que los TLV son
concentraciones promedio en el aire para un día laboral de 8 horas, 40
horas a la semana, a las cuales "casi todos los trabajadores pueden
estar repetidamente expuestos, día tras día, sin efectos adversos" [2].

En 1971, el gobierno de los E.U.A. adoptó todos los TLV de la ACGIH
como los parámetros oficiales del gobierno para el aire en el lugar de
trabajo. Desde 1950, los TLV de la ACGIH también han sido usados para
determinar los parámetros del gobierno de Bélgica, Alemania Occidental,
Austria, Italia, los Países Bajos, Portugal, Dinamarca, Suecia,
Finlandia, Noruega, España, Suiza, Inglaterra, Japón y probablemente en
otras partes.

Además, durante los 15 años después de 1971, por lo menos 37 de 50
estados en los E.U.A. usaron los TLV como base para fijar parámetros
ambientales de contaminación del aire -no parámetros para el lugar de
trabajo, sino parámetros para el aire exterior en general. ("Ambiente"
significa "alrededores" o "lo que rodea algo".) Frecuentemente los
estados han tomado los TLV, los han reducido en algún valor arbitrario
de "factor de seguridad" como 100, y los han declarado "seguros" para
el aire del ambiente. Las razones para reducir los TLV en un "factor de
seguridad" son: (a) Los TLV se establecen sólo para 40 horas de
exposición cada semana, no para la exposición continua de 168 horas por
semana; (b) se supone que los trabajadores son jóvenes, sanos, hombres
y están empleados (por lo tanto, probablemente alimentándose bien y con
acceso a asistencia médica) mientras que la población general incluye
mujeres embarazadas, bebés, ancianos, personas con enfermedades
crónicas, personas con sensibilidad especial a químicos particulares, y
gente pobre que no puede comer bien y que rara vez va al médico, si es
que va; (c) Los TLV se determinan basándose en la exposición a un solo
químico, pero en el mundo real todos estamos expuestos a muchos
químicos simultáneamente. En vista de que el "factor de seguridad" es
un número arbitrario, cualquier "seguridad" en los parámetros del aire
del ambiente basados en el TLV debe depender de la seguridad subyacente
del mismo TLV. Existen evidencias de que la función de los TLV ahora se
está extendiendo en los E.U.A. para fijar parámetros para el aire de
los espacios interiores, parámetros para la contaminación de las aguas
subterráneas y parámetros para la limpieza en sitios Superfund
[basureros contaminados].

Durante casi 5 décadas nadie examinó de manera crítica los datos
científicos subyacentes a los TLV. Incluso el mismo Comité de TLV
parece haber confiado solamente en las recomendaciones de miembros
individuales del Comité, quienes tomaron la responsabilidad de fijar un
TLV para un químico específico. Aquellos miembros individuales del
Comité, según se reveló en 1988, frecuentemente eran empleados de las
principales corporaciones productoras de los químicos a los cuales se
estaba fijando el TLV. Por ejemplo, un representante de Dow Chemical
Company tomó la responsabilidad de fijar los TLV para por lo menos 30
hidrocarburos halogenados, pesticidas y otros productos químicos
industriales de Dow. Además, en 1988 se supo que por lo menos 104 TLV
habían sido fijados basados, en su totalidad o en parte, en datos que
aparecieron en comunicaciones corporativas inéditas. Aquellas
comunicaciones corporativas no estuvieron disponibles a través de la
ACGIH, de las mismas corporaciones, ni de los miembros individuales del
comité de TLV [3]. De manera que la base de aquellos TLV era secreta y
no estaba disponible para las revisiones científicas críticas. (La
Administración de Seguridad y Salud Ocupacional [Occupational Safety
and Health Administration, OSHA] de la administración de Reagan
respondió a esta información en 1989 adoptando formalmente una vez más
todos los 600 TLV, en bloque, como regulaciones federales. La Ley de
Seguridad y Salud Ocupacional de 1970 [OSH Act of 1970] había exigido
al gobierno federal que llevara a cabo sus propias investigaciones y
determinara sus propios parámetros para el aire en el lugar de trabajo,
pero entre 1971 y 1989 la OSHA sólo pudo determinar 12 de estos
parámetros por su cuenta. Como hay aproximadamente 60.000 químicos
actualmente en uso comercial, a este ritmo, le tomaría 90.000 años a la
OSHA para definir los parámetros para todos los químicos.)

A pesar de la falta de un proceso científico abierto subyacente para
muchos TLV, muchos otros TLV han sido fijados basados en bibliografía
publicada, y aun así en aquellos casos, se suponía que los TLV eran
válidos. Sin embargo, en 1990, investigadores independientes compararon
muchos TLV con los reportes científicos en los cuales se supone que se
basan estos TLV [4]. Los investigadores encontraron que, en muchos
casos, los TLV habían sido fijados a niveles mayores que los niveles
que mostraron causar efectos en seres humanos, que van desde la
irritación de los ojos y la nariz hasta cambios permanentes en la
estructura corporal y enfermedades evidentes. (También encontraron TLV
basados en datos que tenían 50 años; TLV basados en el examen de un
número tan bajo como 3 individuos; y TLV fijados para proteger contra
la pérdida de la audición basados en los estudios de los ojos, la nariz
y la garganta pero no de los oídos.)

Vale la pena leer el reporte de 1990 sobre los respaldos científicos de
los TLV. Usando un formato uniforme, el reporte compara los efectos que
se supone debe prevenir el TLV, con verdaderos estudios científicos de
aquellos efectos en seres humanos en los que el Comité TLV dice que
confió. Aquí reproducimos pasajes de ese reporte de 1990 en los cuales
los lectores pueden ver por sí mismos la manera en que se ha usado la
información científica para fijar muchos TLV. Nosotros citamos el
reporte de 1990 palabra por palabra, incluyendo el material dentro y
fuera de las comillas e incluyendo el uso original de los puntos
suspensivos para indicar omisiones; sólo hemos eliminado la letra
cursiva de algunas palabras. (A continuación, m**3 significa "metro
cúbico de aire".)

Acetaldehído: EFECTO. "Se recomienda el TLV de 100 ppm para prevenir la
excesiva irritación de los ojos y los daños potenciales al tracto
respiratorio" [ACGIH, 1976].

¿VALIDACION? "Varios de 12 voluntarios se opusieron... enérgicamente
incluso a 25 ppm... La mayoría... sufrieron... irritación de los ojos a
50 ppm" [Silverman y otros, 1946].

Benceno: EFECTO. "Se piensa que un TLV de 25 ppm es suficientemente
bajo para prevenir cambios serios en la sangre" [ACGIH, 1976].

¿VALIDACION? En "un estudio... de la exposición de los trabajadores al
benceno en la industria de recubrimiento de caucho... las
concentraciones de vapor de benceno medidas promediaron 18 ppm y 6 de
47 empleados mostraron una disminución en la hemoglobina por debajo de
13,5 gramos" [Pagnotto y otros, 1961].

Butil alcohol: EFECTO. "En vista del potencial aparente del n-butil
alcohol de aumentar la périda auditiva en el grupo de trabajadores más
jóvenes y de perjudicar la función vestibular [del oído] a niveles algo
por debajo de 110 ppm, se recomienda un TLV de 50 ppm como un valor
tope" [ACGIH, 1976].

¿VALIDACION? "El butil alcohol a 25 ppm irritó los ojos, la nariz y la
garganta de la mayoría de 10 voluntarios... A 50 ppm había una
sensación unánime de irritación pronounciada de la garganta en 10
voluntarios" [Nelson y otros, 1943].

Dióxido de cloro: EFECTO. "El límite recomendado de 0,1 ppm es... para
prevenir la irritación y la posible bronquitis" [ACGIH, 1976].

¿VALIDACION? "En una fábrica para la producción de sulfito-celulosa...
investigaciones extensas... mostraron la incidencia de bronquitis
ligeras en 7 de 12 trabajadores expuestos a dióxido de cloro... a
concentraciones menores de 0,1 ppm" [Gloemme y Lundgren, 1957].

Difenilcloruro--42% cloro: EFECTO. "Se piensa que este límite, 1
mg/m**3, ofrecerá una protección razonablemente buena contra la
intoxicación sistémica, pero puede que no garantice que se evite por
completo el cloracné [una enfermedad desfigurante de la piel]" [ACGIH,
1976].

¿VALIDACION? "En una planta química que se ocupa de la producción de
químicos orgánicos, donde la concentración de difenilos clorados era de
0,1 mg/m**3 de aire en la zona donde de hecho respiran los
trabajadores... aparecieron siete casos leves a moderados de cloracné
de la cara y cabeza entre 14 operadores químicos expuestos..." [Meigs y
otros, 1954].

Etil éter: EFECTO. "La exposición usual a esta concentración (400 ppm,
el TLV) no debería causar daños demostrables a la salud ni tampoco
producir irritación o señales de narcosis entre los trabajadores"
[ACGIH, 1976].

¿VALIDACION? "Las quejas de irritación nasal comenzaron a 200 ppm en la
mayoría de 10 voluntarios" [Nelson y otros, 1943].

Fluoruro en forma de F [Flúor]: EFECTO. "El límite de 2,5 mg/m**3, es
suficientemente bajo para prevenir efectos irritantes y para proteger
contra cambios discapacitantes de los huesos" [ACGIH, 1976].

¿VALIDACION? En una fábrica en donde la concentración de fluoruro
oscilaba entre 0,14 y 3,13 mg/m**3, "la examinación radiológica [de
rayos x] reveló señales de osteosclerosis [endurecimiento anormal de
los huesos] en 48 de 189 trabajadores" [Largent, 1961].

Isopropil acetato: EFECTO. "El límite, 250 ppm... se considera adecuado
para prevenir la irritación significativa de los ojos y las vías
respiratorias" [ACGIH, 1976].

¿VALIDACION? "Encontramos que a 200 ppm, la mayoría de... doce
individuos de ambos sexos... experimentaron algún grado de irritación
de los ojos" [Silverman y otros, 1946].

Gas de óxido de magnesio: EFECTO. "El límite, 10 mg/m**3, se recomienda
sobre la base de que este valor representa un límite máximo deseable
para los polvos relativamente menos peligrosos" [ACGIH, 1976].

¿VALIDACION? En 1 de 4 individuos expuestos a una concentración
promedio de óxido de magnesio a 5,8 mg/m**3 y en 2 de 4 individuos
expuestos a una concentración promedio de óxido de magnesio de 4,1
mg/m**3 "se encontró... leucocitosis [un número anormalmente grande de
células blancas de la sangre] y fiebre parecida a aquellas causadas por
los metales pesados" [Drinker y otros, 1927].

Mercurio: EFECTO. "Después de un estudio realizado por la industria del
cloro, se concluyó en general que la exposición a 0,1 mg/m**3 [100
microgramos/m**3] no producía una incidencia significativa de
envenenamiento con mercurio, pero tenía poco o ningún margen de
seguridad" [ACGIH, 1976].

¿VALIDACION? "Se encontraron síntomas o señales de envenenamiento
crónico con mercurio en 1 de 9 y en ninguno de 3 hombres... que se
ocupaban de reparar medidores de corriente directa (D.C.)... donde las
concentraciones de mercurio en la atmósfera promediaron 19 y 40
microgramos/m**3, respectivamente" [Bidstrup y otros, 1951].

Mica: EFECTO. "El límite de 20 mppcf [millones de partículas por pie
cúbico de aire, por sus siglas en inglés]... debería prevenir la
neumoconiosis discapacitante, pero puede no ser suficientemente bajo
para eliminar los hallazgos positivos de los rayos x en los
trabajadores con muchos años de exposición" [ACGIH, 1976].

¿VALIDACION? "En las fábricas de mica... la exposición al polvo está
limitada sólo a la mica moscovita ... que contiene menos de 1% de
sílica libre. Cuando las concentraciones de polvo a las que la mayoría
de los trabajadores estuvieron expuestos oscilaba entre 2 y 21 mppcf,
con un promedio de 10 mppcf... 27 de 61 trabajadores examinados tenían
lecturas difusas de nivel 2 en los rayos x de su pecho" [Heimann y
otros, 1953].

Selenio: EFECTO. "Se piensa que el límite de 0,2 mg/m**3 para el
selenio elemental y sus compuestos inorgánicos comunes es
suficientemente bajo como para prevenir la toxicidad sistémica y para
minimizar la irritación de los ojos y las vías respiratorias" [ACGIH
1976].

¿VALIDACION? En la "manufactura de los rectificadores de corriente...
la conjuntivitis y la traqueobronquitis ligera estaban presentes en 9
de 62 trabajadores... Las concentraciones atmosféricas en diferentes
fases del proceso variaron desde 0,007 hasta 0,05 mg/m**3, en ningún
momento alcanzando la MAC [concentración máxima permitida, por sus
siglas en inglés] recomendada de 0,1 mg/m**3" [Nota: 0,007 a 0,05 es 4
a 28 veces menor que 0,2; el TLV.] [Kinningkeit, 1962].

Trementina: EFECTO. "A TLV de 100 ppm es... recomendada para prevenir
principalmente efectos irritantes" [ACGIH, 1976].

¿VALIDACION? "La trementina a 75 ppm causó irritación de la nariz y la
garganta en varios de 10 voluntarios" [Nelson y otros, 1943].

[Continuará.]

--Peter Montague

=====

[1] Philip J. Landrigan, "Commentary: Environmental Disease--A
Preventable Epidemic," AMERICAN JOURNAL OF PUBLIC HEALTH Vol. 82 (July
1992), págs. 941-943.

[2] Barry I. Castleman y Grace E. Ziem, "Editorial: Toxic Pollutants,
Science, and Corporate Influence," ARCHIVES OF ENVIRONMENTAL HEALTH
Vol. 44, No. 2 (March/April, 1989), págs. 68, 127.

[3] Barry I. Castleman y Grace E. Ziem, "Corporate Influence on
Threshold Limit Values," AMERICAN JOURNAL OF INDUSTRIAL MEDICINE Vol.
13, No. 5 (1988), págs. 531-559.

[4] S.A. Roach y S.M. Rappaport, "But They Are Not Thresholds: A
Critical Analysis of the Documentation of Threshold Limit Values,"
AMERICAN JOURNAL OF INDUSTRIAL MEDICINE Vol. 17, No. 6 (1990), págs.
727-753.

Palabras claves: american public health association; osha; american
conference of governmental industrial hygienists; committee on
threshold limits; tlvs; bélgica; alemania occidental; austria; italia;
países bajos; portugal; dinamarca; suecia; finlandia; noruega; españa;
suiza; japón; gran bretaña; parámetros de la calidad del aire; clean
air act; contaminación del aire interior; recuperación superfund; aguas
subterráneas; parámetros; ronald reagan; acetaldehído; benceno; butil
alcohol; dióxido de cloro; difenilcloruro; etil éter; fluoruro; flúor;
isopropil acetato; gas de óxido de magnesio; mercurio; mica; selenio;
trementina;

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