Environmental Health News

What's Working

  • Garden Mosaics projects promote science education while connecting young and old people as they work together in local gardens.
  • Hope Meadows is a planned inter-generational community containing foster and adoptive parents, children, and senior citizens
  • In August 2002, the Los Angeles Unified School District (LAUSD) Board voted to ban soft drinks from all of the district’s schools

#762 - Principio de la Precaución: Siendo testigos y aliviando el sufrimiento, Parte 2, 05-Feb-2003

por Carolyn Raffensperger*

[Continuación de SYMA #761.]

Haciendo la clínica más ecológica

Los profesionales de la salud tienen la obligación especial de
proporcionar servicios de asistencia médica que en sí mismos no
contribuyan a la degradación ambiental, lo que puede causar
enfermedades. Los implementos hechos de plásticos de cloruro de
polivinilo (PVC, por sus siglas en inglés), los termómetros de
mercurio, y otros materiales peligrosos pueden dejar de utilizarse y
pueden ser sustituidos por herramientas comparables hechas de
materiales menos peligrosos. La coalición llamada Health Care Without
Harm ("Asistencia Médica Sin Daños") constituye un buen recurso
informativo acerca de las prácticas problemáticas de la asistencia
médica y las alternativas más seguras [14].

Los profesionales de la salud alternativa, especialmente aquellos que
usan remedios vegetales, tienen la oportunidad de promover la
preservación de la biodiversidad. Todas las hierbas deberían ser
cultivadas y cosechadas de manera sustentable. La organización United
Plant Savers (UpS) publica una lista de plantas que se encuentran en
riesgo debido a las actividades humanas [15]. Ellos tienen una meta
preventiva: "Nuestro propósito es asegurar el aumento en la abundancia
de las plantas medicinales, las cuales actualmente están disminuyendo
debido a la creciente popularidad y la reducción de su hábitat y
distribución. UpS no está pidiendo una moratoria al uso de estas
hierbas. Más bien, estamos iniciando programas diseñados para preservar
estas importantes plantas medicinales silvestres" [15].

Las plantas de otros países generalmente se encuentran reguladas por la
Convención sobre la Diversidad Biológica de 1992 [16], un tratado
internacional que busca conservar la diversidad biológica y compensar a
los países en desarrollo que tienen los ecosistemas más ricos
biológicamente. Desafortunadamente, los Estados Unidos no han
refrendado el tratado y continúan persiguiendo el libre comercio de
plantas que de otra manera pudieran estar protegidas por la Convención.
Es importante conocer la fuente de las hierbas y promover acuerdos
financieros justos con los países que constituyen las fuentes de estas
plantas medicinales.

Pero cada aspecto de una instalación médica puede ser evaluado por su
contribución a la carga ambiental, y esa carga puede ser reducida.
¿Cuántos desechos van a los rellenos sanitarios o a los incineradores?
¿Hay la misma disponibilidad de estacionamientos para las bicicletas
como la hay para los estacionamientos de automóviles? ¿Puede reducirse
el uso de la energía eléctrica en la instalación?

Observando los patrones sanitarios emergentes

Los profesionales de la salud también están en una posición única para
seguir los patrones emergentes de los problemas de salud ambiental. La
analogía es la del médico alerta encargado de observar y reportar
reacciones adversas a medicinas o enfermedades infecciosas inusuales.
¿Está usted viendo patrones inusuales en su consultorio y en su
comunidad que pueden tener una relación ambiental? ¿Existen sitios
donde puedan reportarse estas conexiones?

El Dr. Allen Parmet es uno de tales médicos alertas que observó que los
trabajadores de una planta de palomitas para hornos de microondas
desarrollaban una rara enfermedad pulmonar, bronquiolitis obliterante,
que parece haber sido causada al respirar partículas de sabor
artificial de mantequilla. Las enfermedades profesionales como ésta son
reportadas al Instituto Nacional de Seguridad y Salud Ocupacional
(National Institute of Occupational Safety and Health). Sin embargo,
existen pocos lugares en los cuales se pueden reportar los problemas de
salud ambiental si la enfermedad no es de carácter laboral [17].

El Ministerio de Salud de Minnesota reconoció el tema de los problemas
de salud ambiental y creó un comité del principio de la precaución
basado en el modelo del médico alerta. Sus metas eran estudiar la
ciencia y la política relacionadas con problemas emergentes específicos
y tomar en cuenta medidas prudentes para evitarlos.

Pueden establecerse comités parecidos a los niveles local, estatal y
nacional. Es posible incluir en estos comités a biólogos animales,
maestros, veterinarios y profesionales de la salud, entre otros. Tales
comités están diseñados para seguir la salud del público, ver patrones
que pueden no haber sido predichos y tomar medidas preventivas para
evitar más daños.

Definiendo metas sanitarias

La mayoría de los estados mantienen estadísticas sobre muchos problemas
de salud importantes y actuales incluyendo el cáncer, los defectos de
nacimiento y el número de niños en educación especial. Los hospitales y
otras instituciones mantienen sus propios registros de los problemas,
tales como los casos de asma en la sala de emergencias. Estas
estadísticas pueden ser usadas por las comunidades y los estados para
definir metas de salud ambiental. El Departamento de Salud y Servicios
Humanos de los EE.UU. (U.S. Department of Health and Human Services,
DHHS) define metas generales de salud, tales como la reducción de la
obesidad o las enfermedades cardiovasculares. El DHHS nunca ha definido
metas de salud ambiental. Sin embargo, definir tales metas podría
dirigir la política de salud pública en nuevas direcciones. Las metas
podrían incluir la reducción de los índices del asma, los problemas de
aprendizaje y los cánceres.

Ejemplos de implementación

Es mucho pedir que se implemente el principio de la precaución. Pero
varias jurisdicciones en los Estados Unidos, Europa y Canadá están
tratando de implementarlo. Las siguientes iniciativas son de interés
especial para quienes trabajan en los problemas de salud ambiental.

En 1999, el Distrito Escolar Unificado de Los Angeles adoptó el
principio de la precaución para regular el uso de los pesticidas en las
escuelas. La política del distrito afirma que "el principio reconoce
que 1) ningún producto pesticida está libre de riesgo o amenaza para la
salud humana, y 2) se les debería exigir a los productores industriales
que prueben que sus productos pesticidas demuestran la ausencia [de
riesgos a la salud humana] en lugar de que el gobierno o el público
tengan que probar que la salud humana resulta perjudicada" [18].

En julio de 2001 la compañía telefónica Verizon Wireless envió un
folleto a sus clientes de teléfonos celulares de los EE.UU.
describiendo el daño potencial para los niños por las frecuencias de
radio emitidas por los teléfonos celulares. En el folleto, Verizon
describió el principio de la precaución por su nombre y sugirió que los
padres adopten el principio y limiten el uso de los teléfonos celulares
por los niños. Puede encontrarse una formulación parecida, sin
reconocimiento del principio de la precaución, en el sitio web de la
compañía [19].

La Ciudad de San Francisco designó un comité ad hoc del principio de la
precaución que comenzó a reunirse a principios de 2002 para identificar
métodos mediante los cuales los departamentos de la ciudad pudieran
aplicar el principio. El comité indicó lo siguiente [20]:

Con ese fin, el Comité:

a. Desarrollará y actualizará una lista de preguntas y respuestas para
el público general

b. Desarrollará lineamientos, formas y criterios del Principio de la
Precaución para los departamentos tales como el departamento de compras

c. Sugerirá metas iniciales a corto plazo

d. Desarrollará indicadores que ayuden al seguimiento del progreso

e. Desarrollará entrenamientos para los empleados de la ciudad

La Secretaría de la Comisión para el Ambiente establecerá y actualizará
un archivo de documentos claves y mantendrá una carpeta de cartas con
comentarios sobre el Principio de la Precaución.

Tanto el archivo como la carpeta están disponibles para el público.

Conclusión

La toma de decisiones ambientales en el pasado que se basaba en medir y
manejar el riesgo ha fracasado en evitar los daños a la salud
ambiental. Muchas enfermedades crónicas y debilitantes están aumentando
y muchas de estas enfermedades tienen sus raíces en los daños
ecológicos. Este conjunto de problemas nuevos y emergentes requiere de
métodos nuevos para tener en cuenta y prevenir más daños ecológicos, y
así prevenir las enfermedades humanas. El principio de la precaución
proporciona una nueva forma de pensar acerca de la salud ambiental que
invita a los profesionales de la salud a informarse acerca de los
problemas y observar e informar sobre las conexiones de salud ambiental
que aparezcan en su consultorio. Los profesionales de la salud también
pueden llevar la acción ambiental a su lugar de trabajo reduciendo los
desechos y encontrando alternativas a las terapias y los implementos
médicos dañinos para el ambiente.

Hay tanto sufrimiento en el mundo. Todo niño que no puede aprender a
leer debido a que estuvo expuesto al mercurio o al plomo, todo niño que
no puede respirar debido al asma, todo niño que nació con un pene
deforme debido a la exposición a un bloqueador endocrino sufre toda su
vida. Podemos visualizar un mundo sano en el que las crías de todas las
especies sean sanas y vibrantes. Y podemos actuar. Podemos implementar
el principio de la precaución, el cual nos insta a tomar medidas
preventivas incluso ante la incertidumbre. Las ranas, los pelícanos
blancos, las nutrias marinas, los seres humanos y las mariposas
monarcas valen todo nuestro esfuerzo. Ojalá que no sólo seamos testigos
del sufrimiento y lo aliviemos, sino que también seamos testigos de la
belleza.

==========

Este artículo apareció por primera vez en el ejemplar de sept./oct. de
la revista Alternative Therapies in Health and Medicine. Copyright
2002. Reproducido con permiso.

*Carolyn Raffensperger, M.A., J.D., es la directora ejecutiva de
Science and Environmental Health Network en Ames, Iowa.

14. Campaign for Environmentally Responsible Health Care. Health care
without harm. Disponible en: http://www.noharm.org. Sitio visitado el
24 de julio de 2002.

15. United Plant Savers Web site. Disponible en:
http://www.plantsavers.org. Sitio visitado el 24 de julio de 2002.

16. United Nations Environment Programme. Convention on Biological
Diversity convention text; 1992. Disponible en:
http://www.biodiv.org/convention/articles.asp. Sitio visitado el 23 de
julio de 2002.

17. Associated Press. Popcorn plant workers develop rare lung disease;
artificial butter flavoring is blamed. October 4, 2001. Disponible en:
http://abcnews.go.com/wire/Living/ ap20011004_893.html. Sitio visitado
el 24 de julio de 2002.

18. Kriebel D, Tickner J. Reenergizing public health through
precaution. Am J Pub Health. September 2001; 91(9):1351-1355.

19. Verizon Wireless Consumer Disclosures. Disponible en
http://www.verizonwireless.com/jsp/disclosures.jsp. Sitio visitado el 5
de agosto de 2002.

20. San Francisco Commission on the Environment. Disponible en
http://www.sfgov.org/sfenvironment/sfenvcomm/prprin/d042502.htm. Sitio
visitado el 5 de agosto de 2002.

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